Op bezoek bij Lepper

Velen van jullie hebben als kind vast wel eens achterop gezeten bij iemand die met een klassiek leren zadel reed. Zittend op een kunstleren kussentje met een ijzeren beugel als rugleuning keek je met ontzag naar die op en neer bewegende spiraalveren, jezelf afvragend hoe het zou zijn om je vingertjes ertussen te steken. Wie kan ons vertellen hoe dat voelde? De meerderheid denkt nu waarschijnlijk aan het Engelse merk Brooks, maar de kans is groter dat het een zadel van het Nederlandse merk Lepper betrof.

Mogelijk had je vader ooit een Lepper Concorde op zijn zwarte Gazelle met stangenremmen. En misschien reed je opa wel met een Primus met van die grote dubbele spiraalveren en een mooie krul aan de voorkant. En oma of mama met het Hygia gezondheidszadel, al dan niet verstopt onder een schapenvachtje.

Lepper Primus zadel

Een stukje Lepper geschiedenis

Lepper heeft al een lange historie achter de rug en bestaat inmiddels 121 jaar. Lepper werd in 1894 door Ludwig Lepper opgericht in Bielefeld, Duitsland. Het bedrijf begon met het fabriceren van tassen en drie jaar later startte de productie van zadels. In 1926 werd er een tweede fabriek geopend aan de Kanaalweg in Dieren, waar zadels en metalen spatborden werden gemaakt. Wat velen niet weten, is dat Lepper ooit veel groter was dan het nu zo beroemde Brooks uit Engeland. Op het hoogtepunt werkten er meer dan 300 mensen in Dieren. De Nederlandse marktleider in leren zadels verloor uiteindelijk de koppositie aan Brooks, onder andere doordat de Britten veel meer en beter reclame maakten. De fabriek in Dieren overleefde twee faillissementen, in 1975 en 1994, maar moest wel steeds meer personeel laten gaan.

Toen concurrent Brooks in 2002 werd overgenomen door het Italiaanse Selle Royal werd er nogmaals een waar marketingoffensief ontketend, de distributie werd gestroomlijnd en de Brooks-collectie werd flink uitgebreid met ‘lifestyle’ tassen, accessoires, kleding en… rubberen zadels ‘made in Italy’. Blegh! Lepper had al een gigantische achterstand, maar raakte nu bijna helemaal in de vergetelheid. Je trof nog slechts af en toe een Lepper zadel ergens op de onderste plank van een paar dorpsfietsenmakers aan… 

In 2013 werd Lepper overgenomen door de Accell Group (eigenaar van o.a. Batavus, Sparta en Koga) en Dick van de Steeg werd de nieuwe manager die Lepper weer op de kaart moet zetten. In 2016 verhuisde Lepper in sterk afgeslankte vorm naar Apeldoorn. Dick vertelt: “Het pand in Dieren was veel te groot, niet warm te krijgen en arbotechnisch was het ook niet meer verantwoord. We zijn daarom naar een moderner pand verkast in Apeldoorn, waar ook andere Accell-bedrijven als Juncker, Sparta en Loekie zitten.” Voordat de productie in Apeldoorn hervat werd, werden eerst alle machines grondig gereviseerd en gemoderniseerd.

Lepper is gestopt met de productie van spatborden en produceert nu uitsluitend leren zadels. Dit doen ze met hetzelfde vakmanschap als honderd jaar geleden, maar wel met een aantal moderne verbeteringen, vooral wat betreft de constructie van de metalen onderstellen.

Lepper levert nu vooral zadels aan Duitsland en nog in mindere mate aan fietsenwinkels in Nederland. Van de Steeg: “In Nederland moet het vertrouwen teruggewonnen worden. “Bestaat Lepper nog?” hoor ik regelmatig. De afgelopen jaren hebben we veel terrein verloren. Toch zie je nog veel Lepper zadels op oudere Nederlandse fietsen. Dat komt omdat de kwaliteit zo goed is, de zadels gaan jaren mee.”

Dick van de Steeg - Lepper zadels

 

Inhaalslag door hogere kwaliteit

Vertrouwen terugwinnen doe je niet alleen met mooie praatjes over ‘heritage’, ‘craftsmanship’ en ‘lifestyle’. Dat moet Lepper eerst en vooral doen door kwaliteit te leveren. Als het product goed is, komen de goede verhalen vanzelf. Lepper wil haar zadels, net als vroeger, weer beter maken dan die van Brooks. En op basis van wat ik gezien, gehoord en gevoeld heb, lijkt ze dat nog te lukken ook! Ik heb een testzadel gekregen en zal mijn ervaringen op termijn met jullie delen.

Van alle oude zadelmodellen had Lepper geen bouwtekeningen meer en dus zijn alle zadeldekken en onderstellen opnieuw ontworpen en desgewenst verbeterd. Ook om ze te laten voldoen aan de huidige ISO en ATP normen. Daarnaast werd er een nieuw model ontworpen voor toer- en trekkingfietsers. Dit model, Tourer genaamd, kan gezien worden als de tegenhanger van de Brooks B17. De Tourer Spring met, je raadt het al, spiraalveren is bijna klaar voor productie en er wordt gewerkt aan een sportievere, smallere versie, de Tourer Slim. Met leren handvatten en bidonhouders kan je je leerfetish consequent doorvoeren.

Concurrent Brooks kreeg de laatste jaren steeds meer kritiek op de verminderde duurzaamheid te verduren. Geheel terecht, want de Engelsen bleken ineens stilzwijgend van een dunnere leersoort gebruik te maken. Dat maakt de Brooks-zadels toegankelijker voor een groter publiek, omdat het dunnere leer sneller is ingereden, maar de duurzaamheid lijdt er wel onder. Ook breken de zadelrails en stelbouten relatief vaak.

Lepper reageert hierop door hun onderstellen degelijker te maken en veel dikkere lappen leer in te kopen. De plantaardig gelooide runderhuiden komen weliswaar van dezelfde Italiaanse leverancier als Brooks, maar Lepper accepteert alleen de huiden met een dikte tussen 4,8 en 5,2 millimeter. Het goed inrijden duurt ongeveer 500 kilometer en daarna gaat het zadel naar verwachting minstens net zo lang mee als we van vroeger gewend zijn.

Lepper huiden

 

Het productieproces

De man die dagelijks alle zadeldekken maakt, is Dolf, wie al maar liefst 44 jaar bij Lepper werkt! Dolf is een vriendelijke, rustige man die met genoegen en gepaste trots het hele productieproces aan me demonstreerde. Met een vingervlugge handigheid en een vaste hand leidt hij de lappen leer door alle stappen van het proces.

Als eerste wordt de dikte van het leer gemeten en gecontroleerd op beschadigingen. Oneffenheden in het leer worden gemarkeerd om deze buiten het zadeldek te houden. Met een grote pers wordt de grove vorm van het zadeldek uit het leer gestanst tot zogenaamde ‘blanks’. De kleine stukjes die overblijven worden gebruikt voor sleutelhangers met het Lepper-logo.

Door ongeveer twee en een half uur in een lauw waterbad te weken, wordt het leer soepel genoeg om vervormd te worden. De blank wordt gewalst om het water eruit te persen en daarna wordt het soepele leer door middel van een hydraulische pers in de zadeldekvorm geperst. Dit in de mal persen gebeurt twee keer: direct na het walsen en na één dag drogen. Daarna moeten de zadeldekken minstens twee weken drogen.

Na het drogen klemt Dolf het zadeldek in een mal en tekent de rand af, waarlangs hij daarna het overtollige leer met een snijwieltje verwijdert. Uit de losse pols! Vervolgens wordt de rand geschuurd en met een mesje afgerond.

De volgende stap is het ‘reifelen’, het inbranden van de sierlijnen. Rolf duwt de rand van het zadel tussen twee verwarmde wieltjes door, wat een donkere reliëf-lijn ter decoratie in het leer achterlaat. Dit moet met een constante snelheid gebeuren, want te snel maakt de lijn te licht en te langzaam te donker. Bij het Tourer zadel lopen er ook twee lijnen vanaf de neus langs het zitvlak naar achter en voor Dolf ligt hier de uitdaging om links en rechts exact symmetrisch te krijgen. Op het oog en uit de losse pols!

Er worden naamstempels aan de zijkanten ingedrukt en ventilatiegaten in het zadeldek geponst. Ieder zadeldek wordt vier maal gespoten in de kleuren zwart, donkerbruin of honing en sommige modellen gewoon blank.

Tot slot worden het metalen neusstuk en het achterframe onder het zadeldek geklonken. De onderstellen worden niet in Apeldoorn gefabriceerd, maar door een gespecialiseerd metaalbewerkingsbedrijf in Oldenzaal. Als het onderstel gemonteerd is, is het zadel klaar om verpakt en verzonden te worden.

Lepper zadels frame

Italiaans vakmanschap uit… Apeldoorn!

Vroeger maakte Lepper tal van zadels met speciale logo’s voor andere merken, fietsfabrikanten en fietsenwinkels. Alle stempels zijn gelukkig bewaard gebleven. Op dit moment is er één buitenlands merk dat haar zadels door Lepper laat maken. Het zwarte zadel op de foto hieronder is zo’n re-branded zadel.

Italië kent een sjiek, duur en niet nader te noemen merk van klassieke zadels en fietstassen. De emotionele Italianen gebruiken mooie marketingzinnen als: The … brand is synonymous with tradition and innovation. Its tradition lies in the same expert craftsmanship found in workshops in bygone days, in which secrets were passed down from one generation to the next.” en “The … brand was created by a group of friends with a passion for bicycles, who have never stopped dreaming. Their commitment and devotion to this sport and their constant desire to take risks led them to discover new horizons.”

Klinkt fantastisch natuurlijk, maar achter die ‘new horizons’ ligt gewoon het oerhollandse merk Lepper en de ‘expert craftsmanship found in workshops in bygone days’ komt uit de vaardige handen van Dolf en zijn collega’s.

 

Hoge gunningsfactor

Ik heb genoten van de gesprekken met Dick van de Steeg, over zijn visie, overtuigingen en toekomstplannen. Dit alles bespraken we natuurlijk niet in één ochtend, maar ik woon op 15 minuten fietsen van de fabriek en ben vaak welkom voor een kop koffie. Dick heeft een mooi kwaliteitsmerk om aan te werken en praat daar graag over. Hij staat ook altijd open voor andermans ervaringen en meningen, iets wat je je bij een groot merk als Brooks niet meer kunt voorstellen.

Maar het nu Apeldoornse zadelmerk kwam voor mij echt mooi tot leven door de demonstratie van Dolf. Hij is zelf een echte fietsliefhebber en hij leest SintChristophorus.nl! Op zijn Koga experimenteert hij zelf met verschillende zadels, altijd op zoek naar verbeteringen. Onder andere met dubbellaags leer dat minder snel doorzakt, met strategisch gepositioneerde Latex vullingen voor extra comfort, enzovoort.

Ondanks dat ambachtelijke leren zadels zich in een niche-markt bevinden, denk ik dat Lepper wel een bestaansrecht naast het grote Brooks voor zichzelf kan verwerven. Maar wat mij nu enorm verbaast, is dat de zadels van Lepper nog nauwelijks op de fietsen van de merken binnen de Accell Group te vinden zijn. Bij Batavus wordt slechts één omafiets gesierd door een Lepper Concorde en in de collectie van Sparta kan ik er niet één vinden. En dat terwijl Sparta en Lepper in hetzelfde pand zitten! Koga en Van Nicholas kiezen voor hun leren zadels heel veilig voor de sterke naam van Brooks. Waarom dan niet voor dat mooie eigen merk in het portfolio van het moederbedrijf? De oude Batavus-stempels heeft Lepper nog liggen en voor Koga zijn ze zo gemaakt.

Blijkbaar moet de gunningsfactor vooral van de consumenten en winkeliers komen en daar werkt Dick hard aan. Er is echter nog héél veel werk te verrichten, vooral qua marketing. Het zou goed zijn als ze daar een paar goede communicatie-experts en grafisch vormgevers op zetten. Hoe dan ook, als mijn testzadel uiteindelijk doet wat ik ervan verwacht, dan krijgt Lepper van mij een hoge gunningsfactor!

           6 reacties op “Op bezoek bij Lepper

  • Thijs
    2 months ago

    Hoi Michiel,

    Wederom een leuk stukje met extra (achtergrond) informatie. Hierop voortbordurend, zou jij je een keer willen/durven wagen aan een vergelijk tussen Brooks, Lepper en Gilles Berthoud?

  • Als het Lepper zadel is ingereden kan ik zinnige dingen over alle drie de merken zeggen. Het is echter lastig om te bepalen welke uiteindelijk het best is, omdat de vormen allemaal van elkaar verschillen.

    Qua degelijkheid en ontwerp kan ik wel uitspraken doen. Een Gilles Berthoud zadel is technisch echt wel het mooist en het best, maar of de vorm bij je achterwerk past, is vooraf niet voor iedereen te zeggen.

  • Peter
    2 months ago

    Tip voor Dick cq marketing van Lepper ( niet bedoeld als kritiek )
    Maak de site aktueel. Zoeken op brochure leverde het volgende resultaat op :
    Hier komt binnenkort de nieuwe brochure van 2017 beschikbaar voor download.

    Verder het advies om een dealer search toe te voegen op de site.
    Dan weet je meteen bij welke winkel je het produkt kunt kopen.

  • Ik vermoed dat het een budgetkwestie is… Zoals wel meer zaken binnen het door aandeelhouders geregeerde en door reorganisaties geplaagde concern…

    Als de Accell Group de marketing van Lepper niet snel op orde brengt, dan gaat het merk ten onder aan dezelfde fouten als die het oude Lepper gedurende de afgelopen 121 jaar al meerdere keren heeft gemaakt. Het zou eeuwig zonde zijn als het nieuwe Lepper de strijd met het marketinggeweld van Brooks op voorhand al verliest, nog voordat het bedrijf en de collectie goed en wel op poten zijn gezet. Aan het product ligt het niet, maar laten we hopen dat het aan de liefde van binnenuit het concern ook niet ligt!

  • Mowikan
    2 months ago

    Leuk artikel!

  • William
    4 weeks ago

    Fijn te weten dat er een opvolger is wanneer m’n Brooks het opgeeft.
    Hoop dat deze Lepper dan nog verkrijgbaar zal zijn!

Ouwehoer gezellig mee!

Jouw e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *